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El análisis por PCR
Imagen de Arek Socha en Pixabay

El análisis por PCR

Conceptos básicos, PCR y prueba de paternidad, prueba PCR para detección de coronavirus 24 de noviembre de 2020

Seguro que han oído hablar de las PCR numerosas veces en los últimos meses. Este término, casi exclusivamente usado en los laboratorios de genética o microbiología desde los años 90 hasta hace poco, se oye ahora en las noticias y se lee en la prensa diariamente. Pero ¿qué es una PCR?

¿Qué significa PCR?

Las siglas PCR son el acrónimo de las palabras inglesas «polymerase chain reaction», y, en español: reacción en cadena de la polimerasa (aunque tenga traducción, en los laboratorios españoles también se usa el término abreviado inglés).

La PCR o reacción en cadena de la polimerasa define una parte del proceso del análisis del ADN que DNA Solutions lleva años utilizando en todas sus pruebas de ADN, de paternidad, de parentesco, de gemelos, etc.

El proceso de la PCR consiste en realizar varios millones de copias de una o más secciones específicas del ADN con la finalidad de obtener una gran cantidad de secciones iguales (lo que se llama realizar una amplificación). La sección original del ADN es tan extremadamente pequeña, que su estudio sería muy complicado si se dejara así, sin embargo, al disponer de muchas copias idénticas, se puede trabajar con ellas mucho más fácilmente.

Etapas de la amplificación de ADN por PCR
Las diferentes etapas de la amplificación del ADN por PCR (imagen creada por Ygonaar en Wikipedia, CC BY-SA 3.0)

PCR y prueba de paternidad

Por poner un ejemplo a grandes rasgos: para una prueba de paternidad, necesitamos comparar varias de esas secciones del ADN del supuesto padre con las mismas secciones del ADN del supuesto hijo o hija. Sin embargo, primero tenemos que encontrar esas secciones dentro de la cadena gigantesca (¡gigantesca sólo a nivel molecular!) de secciones distintas que componen el ADN humano.

Imaginemos un puñado de cadenas de ADN dentro de un tubo de ensayo; primero, debemos encontrar un pedacito diminuto pero muy específico en esas cadenas, y luego, someterlo a un proceso que nos permita verlo para poder comparar el ADN de padre e hijo/a.

Si es posible encontrar esos pedacitos del ADN específico y luego podemos hacer muchísimas copias idénticas de los mismos, la visualización que más tarde permitirá su estudio (por ejemplo, para la comparación del ADN del padre y del hijo o hija como hemos dicho) es mucho más sencilla. Al visualizar el ADN copiado millones de veces gracias a la PCR, podemos finalmente comparar el de las dos personas: si el ADN es igual, el resultado de la prueba de paternidad será positivo; si el ADN es diferente, ese hombre no podría ser el padre biológico y, por lo tanto, el resultado será negativo.

PCR y coronavirus

La prueba PCR es también uno de los tipos de análisis de los que se habla para la detección del coronavirus SARS-CoV-2 en pacientes de covid-19 o en los que, no habiendo desarrollado ningún síntoma, son sospechosos de ser portadores del virus.

En este caso, es importante indicar que el coronavirus no tiene ADN, sino ARN, que es otra forma que tienen los organismos de organizar su material genético. No obstante, igual que en una prueba de ADN se intentar localizar un pedazo determinado de secuencia de ADN, para amplificarlo con una PCR y luego realizar la comparación, en la prueba de detección del coronavirus no se buscar ADN, sino un pedazo de ARN del virus, para averiguar simplemente si está o si no está presente.

Se sabe que el coronavirus se fija a la mucosa de las fosas nasales y de la zona de la garganta. Así que lo que se hace es tomar una muestra de estas zonas gracias a un bastoncillo o un hisopo muy similar al que utiliza DNA Solutions. Mediante este frotis se recoge una parte de material biológico (de mucosa) de la persona que se desea diagnosticar. Si la persona está sana, estará libre de virus y, por tanto, por mucho que se intente amplificar el ARN, no será posible encontrar nada. Si la persona está infectada, el análisis por PCR proporcionará un resultado positivo, porque habrá permitido encontrar y “visualizar” una sección de ARN que determina que esa persona tiene en su organismo el virus que causa la covid-19.

Muestra nasal para PCR
Imagen de lukasmilan en Pixabay

¿La PCR o el PCR?

Aunque se entiende que cuando se utiliza el término masculino «el PCR», es simplemente un acortamiento de «el test por PCR», sería más correcto utilizar la forma en género femenino «la PCR». En primer lugar, porque, si hacemos referencia a las siglas, estaríamos refiriéndonos a «la reacción en cadena de la polimerasa»; «reacción» es una palabra femenina, por lo tanto «la PCR».

Pero también, y aunque se salga un poco de nuestro ámbito, «test» es un anglicismo que tiene un equivalente en español que es «prueba», palabra igualmente femenina que nos refiere nuevamente al uso preferente de «la PCR» o «una PCR».


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